欧塞瑞斯太空船命名是整体任务的缩写,全名是太阳系起源、光谱解析、资源识别、安全保障、小行星风化层探索者(Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, and Security-Regolith Explorer,),2016年9月发射升空,飞向原名「1999 RQ36」的「贝努」小行星(Bennu)。

 

太空船采取样本之后的模样。美联社
太空船采取样本之后的模样。美联社

2020年10月20日,欧塞瑞斯号在贝努表面著陆,伸出机械手臂,采集了大约250公克岩石和尘埃样本。学者说,这些样本有助于了解行星的形成与生命的起源。

NASA署长尼尔森(Bill Nelson)表示,即使样本数量那么小,也应该能「帮助我们更了解能威胁到地球的小行星类型」,且揭开「太阳系,最早期历史」的面纱。

NASA科学家赛门(Amy Simon)告诉法新社说:「这次带回来的样本具有历史意义,因为那是阿波罗任务获得的月球岩石后,我们带回地球最大的样本。」

但她也承认,太空舱返回地球,需要「具危险性的操作」。

NASA在8月底于犹他州沙漠进行「彩排」,模拟太空舱张开降落伞下冲的情况。NASA照片
NASA在8月底于犹他州沙漠进行「彩排」,模拟太空舱张开降落伞下冲的情况。NASA照片

载有太空样本的太空舱预计于美东时间24日上午10时在犹他州西部沙漠著陆,NASA将于台湾时间24日晚间10时起在YouTube频道NASA官网直播降落过程。

欧塞瑞斯号在著陆前4小时,从超过10万8000公里的高空释放太空舱。

穿过大气层期间发烫的阶段,只会在最后13分钟发生,太空舱将以每小时超过2万7000英里(约4万3452公里)的速度向下冲,届时温度会高达摄氏2760度。

 

 

图为欧塞瑞斯号拍到的「贝努」小行星照片。美联社
图为欧塞瑞斯号拍到的「贝努」小行星照片。美联社

军方的感测器会监测它快速下降的过程,然后它会连开两个降落伞减慢速度,如果降落伞出问题,就会发生「硬著陆」。如果顺利,太空舱将于美东时间10时42分穿过地球大气层,13分钟后降落地面,NASA团队会等几个小时,先把太空舱移到隔离室静置,隔天再送到休士顿的太空中心「开箱」。

若发现太空舱可能错过目标著陆区,NASA控制人员可能会在最后一刻决定不释放太空舱。

那太空探测器将保留样本再绕行太阳一次,科学家就必须等到2025年才能再次尝试让样本著陆。

而若计划成功,欧塞瑞斯号将前往另一颗小行星。

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