法新社报导,义大利空军军官展开义大利国旗,凝视著窗外的地球弧线,并在海拔85公里上的高空享受几分钟的失重状态。

维拉第上校(Walter Villadei)在记者会上表示:「真是一趟美丽的旅程。」他补充说,他最喜欢的时刻,是看著黑色的太空与下方地球呈现出的对比。

这项名为「银河01」(Galactic 01)的太空商业飞行任务,为时90分钟,在格林威治时间14时30分(台北时间29日晚间22时30分)从新墨西哥州美国太空港(Spaceport America)起飞。

维珍银河采用一架「母舰」大型运输机从传统跑道上起飞,到达一定高度后释出火箭动力飞机,以近3马赫(Mach 3)的速度进入太空后,再滑翔返回地球。

美联社
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尽管普遍定义大气层和太空交界的卡门线(Karman Line)位于海拔100公里的高度,但美国国家航空暨太空总署(NASA)和美国空军将太空边界定义为海拔80公里。

除了维拉第上校,参与这趟飞行任务的人员还有义大利空军的蓝多夫中校(Angelo Landolfi)和义大利国家研究院的卡鲁齐(Pantaleone Carlucci),以及维珍银河工程师班奈特(Colin Bennett)。

另外,还包括「母舰」和太空飞机上的各两位驾驶。

直播画面显示,维珍银河的「团结号」(Unity)太空船已安全返回地球。

大约两年前,英国亿万富翁布兰森(Richard Branson)在维珍银河首次人员满载试飞中航向太空,似乎开启了利润丰厚的太空旅游新时代。

地面人员观看太空船内部直播画面。路透社
地面人员观看太空船内部直播画面。路透社

但维珍银河接下来却面临挫败,包括一度遭美国联邦航空总署(FAA)下令停飞,FAA发现布兰森的太空航行偏离指定空域,且未依规定通报FAA。

之后,实验室测试结果发现维珍银河载具的某些材料未达强度的要求,机队必须升级。

维珍银河5月试飞成功,替29日的商业飞行任务铺平道路。在此次的商业飞行之前,维珍银河共进行了5次试飞。(中央社)

维珍银河29日成功将首批付费乘客送上太空边缘后返回地球。路透社
维珍银河29日成功将首批付费乘客送上太空边缘后返回地球。路透社

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